Energía y medio ambiente

Cómo los ingenieros ambientales ayudan a combatir la contaminación del aire

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La contaminación del aire es la pesadilla de la vida de muchas personas que viven en zonas densamente urbanizadas de todo el mundo. Si bien en muchas naciones desarrolladas se ha convertido en un problema menor con el tiempo, para muchas naciones en desarrollo el problema apenas está comenzando.

Se necesita la habilidad y la dedicación de una clase muy especial de profesionales para controlar, minimizar o, con suerte, eliminar la contaminación del aire; estos profesionales son ingenieros de calidad del aire. Gracias a su arduo trabajo y soluciones, junto con la ayuda de los órganos reguladores, estamos cambiando el rumbo de esta amenaza industrial.

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¿Cuáles son los principales efectos sobre la salud de la contaminación del aire?

Millones de personas en todo el mundo viven en áreas donde el smog urbano, la contaminación por partículas y los contaminantes tóxicos se encuentran en un nivel que podría plantearles problemas de salud muy graves.

Algunas de las reacciones más notables a la inhalación o exposición general a la contaminación del aire incluyen, pero no se limitan a:

  • Irritación de ojos, nariz y garganta.
  • Sibilancias, tos, opresión en el pecho y dificultad para respirar
  • Problemas pulmonares y cardíacos existentes, como asma, que empeoran
  • Mayor riesgo de ataque cardíaco.

No solo eso, sino que la exposición a largo plazo a la contaminación del aire también se ha relacionado con una mayor probabilidad de desarrollar ciertos tipos de cáncer, además de dañar los sistemas inmunológico, neurológico, reproductivo y respiratorio.

Si los niveles son lo suficientemente altos, incluso puede provocar la muerte.

Si bien la contaminación del aire afecta a muchas personas, hay algunos grupos demográficos que corren más riesgo que otros. Los miembros más sensibles del público incluyen niños pequeños, adultos mayores, personas que hacen mucho ejercicio al aire libre y personas con problemas de salud subyacentes como el asma.

Por estas razones, entre muchas, nos conviene a todos enfrentarnos a la contaminación del aire y tratar de eliminarla tanto como sea posible. Pero primero, averigüemos por qué la contaminación del aire es un problema tan grande.

¿Cuáles son los principales efectos ambientales de la contaminación del aire?

Bueno, por supuesto, la contaminación del aire también es bastante mala para el medio ambiente, no solo para la salud humana. Puede causar una variedad de problemas como:

  • Lluvia ácida - La emisión de azufre y óxidos nitrosos puede conducir al desarrollo de ácidos nítrico y sulfúrico que pueden regresar a la Tierra en forma de precipitación húmeda o seca. La lluvia ácida es increíblemente dañina para el suelo, los ambientes acuáticos y ecosistemas enteros en las áreas afectadas.
  • Eutrofización - Las emisiones de óxido nitroso también pueden provocar una acumulación excesiva de algunos nutrientes, como el nitrógeno, en los cuerpos de agua. Esto a menudo conduce a la proliferación de algas que pueden devastar las cadenas alimentarias acuáticas.
  • Envenenamiento de animales - Los contaminantes tóxicos en el aire tienden a acumularse en el suelo y las aguas superficiales con el tiempo. Estos pueden afectar gravemente la salud de muchos animales e incluso pueden provocar defectos de nacimiento, insuficiencia reproductiva y enfermedades.
  • Agotamiento del ozono en la estratosfera - Históricamente se ha demostrado que los contaminantes del aire como los CFC, HFC y halones tienen un papel en el agotamiento de la capa de ozono en la estratosfera. A medida que este filtro UV natural en nuestra atmósfera se vuelve más delgado, más UV del Sol puede llegar a la superficie de la Tierra. La radiación ultravioleta en altas dosis puede causar innumerables problemas de salud en los humanos y también dañar directamente las plantas de cultivo, por ejemplo.
  • Cambio climático - Se cree que la producción a gran escala de gases de efecto invernadero provocados por el hombre es responsable de atrapar más calor del Sol en la atmósfera. Si la temperatura global promedio aumenta solo unos pocos grados, tendrá serias implicaciones para la salud humana, la agricultura, los recursos hídricos y los ecosistemas de los que dependemos para obtener alimentos y materias primas.

¿Qué podemos hacer para ayudar a detener la contaminación del aire?

Muchas actividades que realizamos a diario contribuyen a la contaminación del aire, ya sea directa o indirectamente. Por ejemplo, cualquier cosa que use electricidad generada por la quema de combustibles fósiles y, por lo tanto, tiende a contribuir indirectamente a la contaminación del aire.

Otras cosas, como conducir un automóvil con motor de combustión, limpiar las ventanas con productos químicos o incluso peinarse el cabello con aerosoles, contribuyen, aunque en pequeña medida, a acumular contaminación del aire, a nivel local y mundial.

Si bien es casi imposible detener por completo todas estas actividades, hay algunas cosas que todos podemos hacer para ayudar como individuos:

  • Trate de conservar la energía tanto como sea posible.
  • Utilice bombillas y electrodomésticos más eficientes.
  • Trate de limitar la conducción o considere el uso compartido del automóvil, el transporte público, andar en bicicleta o caminar.
  • Da lo mejor de ti para combinar los mandados en menos viajes.
  • Mantenga su vehículo bien mantenido y afinado.
  • Trate de evitar el ralentí excesivo o considere comprar un vehículo con motor de arranque y parada.
  • Si puede pagar uno, consiga un vehículo eléctrico o híbrido.
  • Solo encienda lavavajillas y lavadoras cuando estén llenas.
  • Trate de elegir activamente productos de limpieza ecológicos.
  • Siempre trate de usar pinturas a base de agua o sin solventes, especialmente aquellas que no tienen compuestos orgánicos volátiles (VOC) o son bajos.
  • También asegúrese de sellar completamente los productos de limpieza, químicos, solventes y otros, para evitar la evaporación de COV en el aire.

¿Qué hacen los ingenieros ambientales y cómo te conviertes en uno?

Si abordar la contaminación del aire es algo que le parece interesante, es posible que desee averiguar qué implica exactamente el trabajo de un ingeniero ambiental y cómo convertirse en uno.

El término "ingeniero ambiental" es bastante amplio, cuando se trata de contaminación del aire, realmente estamos hablando de ingeniería de calidad del aire.

Los ingenieros de calidad del aire, como muchos otros tipos de ingenieros, realizan una variedad de tareas que se dividen en varias categorías:

  • Modelar y comprender la contaminación y sus fuentes.
  • Seguimiento de emisiones y cumplimiento de la normativa aplicable.
  • Diseñar e implementar soluciones de mejora de la calidad.

Dada la diversidad de conocimientos necesarios para este tipo de tareas, los ingenieros de calidad del aire tienden a tener experiencia en diversas ciencias duras como la química, la biología y la estadística para respaldar mejor sus procesos de toma de decisiones.

El trabajo de un ingeniero de calidad del aire es monitorear, controlar y, lo que es más importante, reducir la contaminación del aire para ayudar a mejorar la salud pública.

Perfecto, pero como Convertirse en uno? ¿Y cuáles son las perspectivas laborales para el campo en el futuro?

Según la Oficina de Estadísticas Laborales de EE. UU. (BLS), la ingeniería ambiental, especialmente la ingeniería de la calidad del aire, es un campo relativamente saludable al que ingresar. El BLS predice que deberíamos ver un 12% crecimiento en posiciones entre 2014 y 2024.

Para los ingenieros ambientales, el salario medio, a partir de 2019, era de alrededor $89,000 por año, según el BLS. Las fuentes más nuevas, como PayScale, registran el promedio alrededor de $73,000 en el momento de escribir.

Los ingenieros de calidad del aire tienden a requerir una licenciatura en ciencias o matemáticas, además de ingeniería. La mayoría también tiende a obtener una maestría que ampliará su conocimiento del campo, así como los especializará cuando sea necesario.

En los EE. UU., Algunas universidades tienen títulos de maestría relevantes, como la Universidad de California, Riverside.

¿Qué pueden hacer los ingenieros ambientales para prevenir la contaminación?

Exploremos las cosas que los ingenieros de calidad del aire pueden hacer para ayudar a controlar y reducir la contaminación del aire. Esta lista está lejos de ser exhaustiva y no está en ningún orden en particular.

1. Pueden ayudar a modelar y mejorar nuestra comprensión de la contaminación del aire.

Una forma en que los ingenieros ambientales pueden ayudar a controlar la contaminación del aire es mediante modelos y análisis críticos. Para desarrollos propuestos de lugares como fábricas químicas, pueden analizar su ciclo de vida para identificar cómo serán las emisiones a lo largo de los procesos de producción.

También podrán modelar los tipos de contaminantes del aire que probablemente generará la fábrica. Armados con este conocimiento, pueden asesorar sobre tecnologías u otras estrategias que pueden ayudar a reducir o incluso prevenir emisiones particularmente peligrosas.

Un gran ejemplo histórico de esto fue la aplicación de métodos de ingeniería de la calidad del aire para ayudar a abordar las emisiones de dióxido de nitrógeno en las principales áreas metropolitanas de EE. UU. Los ingenieros notaron el impacto de los automóviles y las plantas de carbón y luego contribuyeron a los diseños de motores y plantas de energía más limpios.

También ayudaron a abogar por la regla de contaminación del aire entre estados para limitar las emisiones.

2. Los ingenieros de calidad del aire pueden ayudar a monitorear y hacer cumplir las regulaciones.

Para los ingenieros ambientales que trabajan para organismos públicos, su trabajo es monitorear la calidad del aire y garantizar el cumplimiento de las normas obligatorias vigentes. Esto puede ser para la infraestructura y los edificios existentes o revisando los planes para los nuevos sitios propuestos.

Para las nuevas instalaciones propuestas, cualquier proceso de permiso existente incluirá una revisión del impacto ambiental potencial y garantizará que los diseñadores consideraron los mejores controles posibles.

Para los sitios existentes, los ingenieros de calidad del aire evaluarán el cumplimiento de los estándares, como la Ley de Aire Limpio de EE. UU., A través de un monitoreo regular y exámenes de salud pública.

Los ingenieros de calidad del aire también trabajan en el sector público para realizar tareas similares, pero de una manera más proactiva que reactiva. Su trabajo es asegurarse de que sus empresas cumplan con las regulaciones legalmente vinculantes y evitar sanciones financieras o problemas de relaciones públicas. También pueden estar involucrados en negociaciones con agencias reguladoras para estándares regulatorios propuestos o existentes.

3. También pueden ayudar a diseñar e implementar soluciones para ayudar a combatir la contaminación del aire.

Y finalmente, una de las formas más críticas en que los ingenieros de calidad del aire ayudan a reducir la contaminación del aire es a través de su trabajo en diseñando y construyendo soluciones tecnológicas. Ya se trate de mejores sistemas de ventilación, tecnologías de filtración de emisiones, incineradores regenerativos y una multitud de otras soluciones, estos dispositivos generalmente son diseñados, monitoreados y mantenidos por ingenieros de calidad del aire.

Los ingenieros ambientales también son responsables de realizar mejoras en los kits de evaluación científica existentes, junto con las aplicaciones de la metodología de ingeniería y la consulta de la orientación reglamentaria.

En resumen, la contaminación del aire es un inconveniente de vivir en las sociedades industrializadas de hoy. Pero con muchos ingenieros ambientales talentosos y dedicados en el trabajo, es posible que algún día se convierta en un problema menor en todo el mundo.

Si le preocupan este tipo de cosas, ¿por qué no comenzar su carrera en esta carrera profesional acelerada y gratificante? ¡Buena suerte!


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